Nave para explorar Mercurio despegará el viernes.Foto:NASA
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Nave para explorar Mercurio despegará el viernes

Planeta Mercurio el menos explorado de los que, como Venus, la Tierra y Marte, tienen una composición rocosa

Por: Karina Esparragoza

La Agencia Espacial Europea se encuentra con los preparativos de su primera misión a Mercurio, BepiColombo, un ambicioso proyecto lanzado junto a su homóloga japonesa, JAXA, para descifrar los secretos del planeta más pequeño del Sistema Solar. 

Del puerto espacial de Kurú, en la Guayana Francesa, despegarán rumbo aMercurio este viernes 18 de octubre a las 10:45 pm (hora local) a bordo de un cohete Ariane 5, el módulo de transferencia y los dos orbitadores, uno europeo y otro nipón, que recogen el testigo de las dos misiones anteriores de la NASA. 

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BepiColombo toma el nombre del matemático e ingeniero italiano Giuseppe Colombo que propuso a la NASA las trayectorias interplanetarias que permitirían a Mariner 10 sobrevolarlo.

Tras su lanzamiento, le espera un viaje de más de 7 años en el que, para posicionarse a la velocidad adecuada en la órbita del planeta, efectuará 18 órbitas alrededor del Sol y se ayudará de la gravedad de la Tierra, Venus y el propio Mercurio en un total de nueve sobrevuelos.

Una vez allí, será como trabajar "en un horno de pizza", destaca el jefe científico del proyecto para el orbitador europeo, Johannes Benkhoff.

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Mercurio, el planeta más cercano al Sol, registra una radiación solar diez veces más intensa y un flujo infrarrojo 20 veces más alto que en la Tierra, un viento solar de hasta 400 kilómetros por segundo y temperaturas que oscilan entre los 180 grados bajo cero y los 430.

Estas condiciones explican que sea el menos explorado de los que, como Venus, la Tierra y Marte, tienen una composición rocosa.

De BepiColombo se esperan respuestas que ayuden a entender mejor la formación y evolución de nuestro Sistema Solar y servirá además para experimentar sobre la Teoría de la Relatividad de Albert Einstein.

Los dos orbitadores trabajarán de forma coordinada. El europeo (MPO) observará Mercurio desde su órbita y estudiará su composición, topografía y morfología, y el japonés (MMO) se centrará en su entorno y magnetosfera.

Las operaciones científicas comenzarán en marzo de 2026 y durarán un año, extensible a otro, en las que los datos científicos se procesarán y archivarán en la sede de la ESA en Villanueva de la Cañada (ESAC) y la antena de Cebreros, en Ávila, será la receptora principal, que recibirá y enviará señal a BepiColombo.

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El destino final de los dos orbitadores ya está escrito. Cuando agoten su combustible, la agencia deje de ejercer un control activo sobre su órbita y el paso del tiempo deteriore sus componentes, acabarán estrellándose en su superficie,como ocurrió con Messenger en 2015.

El siguiente paso lógico en su exploración, según el jefe científico del proyecto, sería aterrizar en él. La ESA no contempla por el momento esa posibilidad, pero ya hay discusiones al respecto en el seno de la NASA, pese a los desafíos tecnológicos que presenta.

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